Señales de una planeta en Alpha Centauri
Ciencia y tecnología

Encontrado señal de un planeta en la zona habitable en Alpha Centauri


Un equipo internacional de astrónomos ha encontrado señal de un planeta en la zona habitable en Alpha Centauri, que es un sistema estelar binario a solo 4,37 años luz de distancia.
Podría ser uno de los posibles planetas habitables más cercanos hasta la fecha, aunque, si existe, probablemente no se parezca mucho a la Tierra.

¿Qué es Alpha Centauri?

Es el sistema estelar más cercano al nuestro, compuesto por tres estrellas diferentes.
Hay Alpha Centauri A y B, que son estrellas similares al sol que forman una órbita binaria estrecha entre sí a unos 4,37 años luz de distancia.
Además, está Proxima Centauri, una pequeña enana roja que en realidad está más cerca de nosotros (a 4,24 años luz de distancia) y tiene una relación gravitacional mucho más flexible con las otras dos estrellas.

Proxima Centauri está orbitado por dos planetas, uno de los cuales (Proxima b) parece ser un exoplaneta del tamaño de la Tierra en la zona habitable (la región de la órbita de una estrella donde se puede formar agua líquida en la superficie). Pero se cree que Proxima b está bloqueado por las mareas e inundado por vientos estelares, lo que significa que es poco probable que sea habitable.

El potencial del sistema Alpha Centauri para albergar mundos portadores de vida siempre ha intrigado a los científicos, pero nunca se ha establecido ningún exoplaneta conocido allí, en parte porque la proximidad significaba que era demasiado brillante para que los astrónomos se estrecharan realmente en cualquier planetario.

En un artículo publicado en Nature Communications, un equipo internacional de astrónomos que usaba el Very Large Telescope (VLT) del Observatorio Europeo Austral en Chile encontró una señal de imagen térmica brillante proveniente de la zona habitable de Alpha Centauri A.

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La señal se obtuvo a través de Near Earths en la región Alpha Center (NEAR), un proyecto de $ 3 millones apoyado por ESO y Breakthrough Watch. Esta última es una iniciativa respaldada por el multimillonario israelí-ruso Yuri Milner para buscar planetas rocosos del tamaño de la Tierra alrededor de Alpha Centauri y otros sistemas estelares a 20 años luz de nosotros.

NEAR pudo impulsar actualizaciones del VLT que incluían un cronógrafo térmico, que puede bloquear la luz estelar y buscar firmas de calor provenientes de objetos planetarios a medida que reflejan la luz de su estrella. Encontró la señal alrededor de Alpha Centauri A después de analizar 100 horas de datos.

El planeta en cuestión ni siquiera ha sido nombrado todavía y su existencia no ha sido verificada. La nueva señal sugeriría que es del tamaño de Neptuno. Eso significa que no estamos hablando de un mundo similar a la Tierra, sino de un planeta de gas cálido de cinco a siete veces más grande que la Tierra. Si es el hogar de la vida, probablemente sería vida microbiana colgando en las nubes . Y la señal podría muy bien ser causada por cualquier otra explicación, como polvo cósmico caliente, un objeto más distante en el fondo o fotones perdidos.

Confirmar la existencia del planeta no debería ser demasiado difícil: los astrónomos simplemente tienen que observar el objeto nuevamente y ver si su nueva posición se corresponde con una órbita. Aún no está claro cuándo se llevará a cabo algún tipo de investigación de seguimiento.

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